ของ สโมสรฟุตบอลนิวคาสเซิลยูไนเต็ด และ สโมสรฟุตบอลแมนเชสเตอร์ยูไนเต็ดนิวคาสเซิ่ล ยูไนเต็ด และแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด แย่งชิงกันในการลุ้นแชมป์เมื่อ 25 ปีที่แล้ว และมีแผนสำหรับเพลย์ออฟในพรีเมียร์ลีก เผื่อว่าทั้งสองทีมจะแยกไม่ออก

“คอลลีมอร์ใกล้เข้ามา!”

Neutrals อาจได้เห็นเกมที่ยิ่งใหญ่ที่สุดในพรีเมียร์ลีกประวัติศาสตร์กว่า 25 ปีที่ผ่านมา แต่ความเห็นของมาร์ตินไทเลอร์ในคืนนั้นยังคงส่งสั่นลงกระดูกสันหลังของนิวคาสเซิ่สนับสนุน

ผู้ชนะช่วงปลายของ Stan Collymore ทำให้ Liverpool ชนะ 4-3 อย่างโด่งดังที่ Anfield และทิ้ง Magpies ที่ป่วยสามแต้มตามหลังจ่าฝูงอย่าง Manchester United ในบทล่าสุดของการแข่งขันอันน่าตื่นเต้น

ทุกคนรู้ว่าพวกเขาอยู่ที่ไหนในวันที่ 3 เมษายน พ.ศ. 2539 และพอลจ่าสิบเอกก็ไม่ต่างกัน อดีตผู้อำนวยการสนามกีฬาของเวมบลีย์กำลังนั่งดูเกมกับกลุ่มเพื่อนที่ผับ Green Man ซึ่งอยู่ห่างจากตึกแฝดเพียงครึ่งไมล์

เพื่อนของจ่าก็บังเอิญเป็นกองเชียร์นิวคาสเซิ่ล แต่เขาไม่สามารถบอกพวกเขาเกี่ยวกับโปรเจ็กต์ลับที่เขากำลังทำอยู่ได้ นั่นคือ พรีเมียร์ลีก, เอฟเอ และเวมบลีย์ กำลังเตรียมพร้อมสำหรับความเป็นไปได้ของการแข่งขันเพลย์ออฟเมื่อสิ้นสุดฤดูกาล ทีมขาวดำและปีศาจแดงจบด้วยคะแนน ต่างประตูเท่ากัน และทำประตูได้เท่ากัน

การแข่งขันในพรีเมียร์ลีกยังไม่เคยถูกตัดสินโดยเพลย์ออฟมาจนถึงทุกวันนี้ ดังนั้นคุณจะเห็นว่าทำไมจ่าถึงเชื่อว่ามันจะเป็น ‘หนึ่งในเกมที่ยิ่งใหญ่ที่สุดในประวัติศาสตร์’

“ฉันแค่ชอบที่จะได้เห็นมันเกิดขึ้น” จ่าบอก ChronicleLive “มันจะเป็นประสบการณ์ที่เหลือเชื่อที่สุดที่ได้เห็นฤดูกาลในลีกมาถึงเกมสุดท้ายที่เวมบลีย์ มันจะเป็นเรื่องของรอย ออฟ เดอะ โรเวอร์สจริงๆ”

“ความตึงเครียดและความตื่นเต้นในเกมเพลย์ออฟแชมเปี้ยนชิพนั้นเหลือเชื่อมาก และฉันแน่ใจว่านี่จะต้องเป็น 10 เท่า”

แน่นอนว่าเราทุกคนรู้ดีว่าแคมเปญนั้นจบลงอย่างไร แม้ว่าการแย่งชิงตำแหน่งจะไปถึงวันสุดท้ายของฤดูกาล แต่ถ้วยรางวัลจำลองก็ถูกส่งไปที่ St James’ Park เผื่อในกรณีที่แมนเชสเตอร์ยูไนเต็ดชนะพรีเมียร์ลีกด้วยคะแนนสี่แต้ม

อย่างไรก็ตาม มีน้อยมากที่จะแยกทั้งสองทีมออกก่อนรอบชิงชนะเลิศ และมีหลายคะแนนในเดือนสุดท้ายของการรณรงค์ที่นิวคาสเซิลและแมนเชสเตอร์ยูไนเต็ดอยู่ในระดับหรือช่องว่างเพียงสามคะแนนโดย Magpies มีเกมใน จับมือกับคู่แข่งของพวกเขา

ทั้งสองฝ่ายต่างมีเป้าหมายที่คล้ายกันอย่างน่าทึ่งจนถึงสัปดาห์สุดท้ายของฤดูกาล ดังนั้นเจ้าหน้าที่จึงต้องเตรียมแผนฉุกเฉินในกรณีที่จำเป็นต้องเล่นเพลย์ออฟครั้งประวัติศาสตร์

ไมค์ ฟอสเตอร์เป็นเลขาธิการทั่วไปของพรีเมียร์ลีกในขณะนั้น และแม้จะมีส่วนร่วมในการบริหารงานฟุตบอลมาตั้งแต่ปี 1973 ทหารผ่านศึกก็ไม่เคยเจอสถานการณ์แบบนี้เลย

“เราแทบเริ่มต้นจากศูนย์” เขาบอกกับ ChronicleLive “สถานที่เป็นอย่างแรกเลย คือ การพิมพ์ตั๋ว ตัดสินใจจำหน่ายตั๋ว ตัดสินใจราคาตั๋ว ตัดสินใจว่าเราจะแจกจ่ายรายได้อย่างไร ผู้ประกาศจะจ่ายเท่าไหร่…ก็เลยแบบว่า ฤดูกาลมินิในหนึ่งเดียวที่จะซื่อสัตย์

“มีงานมากมายเข้ามาเกี่ยวข้อง และในที่สุดมันก็น่าละอายแม้ว่าจะโล่งใจ แต่ก็ไม่เกิดขึ้น ฉันแน่ใจว่าเราจะมองข้ามบางสิ่งบางอย่างไป

“เราโชคดีในขณะเดียวกันที่สำนักงานของเราที่ Lancaster Gate เราทำงานอย่างใกล้ชิดกับ FA ซึ่งเป็นเหตุผลว่าทำไมเราจึงสามารถดำเนินการกับพนักงานขนาดเล็กเช่นนี้ได้ พวกเขาเคยจัดการแข่งขันที่ Wembley ดังนั้นพวกเขาจึง อยู่เคียงข้างเพื่อยื่นมือเข้ามา”

การแข่งขันพรีเมียร์ลีกจะเกิดขึ้นที่เวมบลีย์ เวลา 19.30 น. ในวันพฤหัสบดีที่ 16 พฤษภาคม หรือวันอังคารที่ 21 พฤษภาคม ทั้งนี้ขึ้นอยู่กับว่านัดชิงชนะเลิศ FA Cup ได้ไปเล่นรีเพลย์หรือไม่ บ้านผลบอล

UFABETWINS

เช่นเดียวกับตั๋วรีเพลย์รอบชิงชนะเลิศที่เตรียมไว้ และเก็บไว้ในห้องนิรภัย ตั๋วเพลย์ออฟก็เช่นกัน โดยบางใบมีราคาเพียง 10 ปอนด์ และมันจะเป็นงานใหญ่อีกงานหนึ่งในปฏิทินที่แน่นขนัดของเวมบลีย์

สนามกีฬาแห่งชาติกำลังเตรียมพร้อมสำหรับฤดูร้อนที่วุ่นวายกับยูโร ’96 และคอนเสิร์ตขายหมดจาก Eagles, Tina Turner และ Bryan Adams เป็นหนึ่งในคอนเสิร์ตใหญ่ที่ใกล้จะถึง

อย่างไรก็ตาม จ่าสิบเอก ผู้อำนวยการสนามเปิดเผยว่า ‘ทุกอย่างยังดีที่จะไป’ กับเพลย์ออฟ และผู้ที่เกี่ยวข้อง ยังไงก็ตาม พยายามรักษาแผนไว้ได้

“สิ่งหนึ่งที่แตกต่างออกไปคือการไม่เปิดเผยต่อสาธารณะมากนัก” เขากล่าว “ทุกคนรู้ดีว่าวันที่สำหรับเกมอื่นคือวันไหน แต่เราไม่ต้องการเบี่ยงเบนความสนใจของทีมหรือใครก็ตามในแง่ของเกมใหญ่ในเวมบลีย์ และนี่ นั่น และอีกเกมหนึ่ง”

“มันทำเหมือนเป็นการวิ่งของโรงสีโดยไม่มีการประโคม เราแค่ลงมือทำมันและเก็บมันไว้เงียบๆ

“มันคล้ายกับสิ่งที่คุณทำเมื่อคุณวางแผนคอนเสิร์ตใหญ่ คุณต้องวางแผนเบื้องหลังทุกอย่างก่อนที่จะมีการประกาศ

“คุณอาจเคยทำงานในคอนเสิร์ตใหญ่มา 6 เดือนหรือ 12 เดือนในบางครั้งก่อนที่จะมีการประกาศ มันกลายเป็นเรื่องปกติ คุณแค่ทำงานอยู่เบื้องหลัง มันคือสิ่งที่คุณทำเพื่อหาเลี้ยงชีพ”

มันเป็นเรื่องที่คล้ายคลึงกันกับแผนของนิวคาสเซิลภายใต้เรดาร์สำหรับขบวนพาเหรดรถบัสเปิดด้านบนเมื่อคนดำเป็น 12 จุดที่ด้านบนสุดของตารางเมื่อเดือนมกราคม พ.ศ. 2539

Freddie Fletcher อดีตผู้บริหารระดับสูงของสโมสรได้ช่วยกำหนดเส้นทางจากโรงแรม Gosforth Park แต่ท้ายที่สุดผู้สนับสนุนก็ไม่เคยเห็น Peter Beardsley และคณะยกถ้วยรางวัล Premier League ขึ้นสูง

โดยไม่จำเป็นต้องเพลย์ออฟ ทำให้เกิดคำถาม: เกิดอะไรขึ้นกับตั๋วที่ไม่ได้ใช้ทั้งหมดเหล่านั้น

“เรามีตั๋วอยู่ในมือค่อนข้างมากเพราะเราพิมพ์ตั๋วหมดแล้ว” ฟอสเตอร์ อดีตเลขาธิการพรีเมียร์ลีกกล่าวเสริม

“นั่นคือสนามเวมบลีย์เก่า ดังนั้นเราจึงมีตั๋ว 100,000 ใบที่เราไม่รู้ว่าต้องทำอย่างไร เราจึงทำลายส่วนใหญ่ แต่เก็บไว้สองสามใบเพื่อประโยชน์ของลูกหลาน”

“เพียงเพื่อจะกำจัดบางอย่างออกไปและทำอะไรเกี่ยวกับรายงานประจำปี เราตัดสินใจว่าบนหน้าปกของรายงานประจำปี เราจะใช้รูปภาพของตั๋วการแข่งขันจากฤดูกาลที่เพิ่งเกิดขึ้น

“จากนั้นเราก็ใส่สำเนาตั๋วเพลย์ออฟตัวจริง อันที่จะใช้แล้วบนหน้าปกด้วย” ตอนนี้ที่เป็นรายการสะสม UFABETWINS